Это ползет земляная улитка. Присмотритесь к ней повнимательнее. Видите, как она начинает выходить из своей раковины? Вот высовывается голова, на ней хорошо видны две пары коротких щупалец. Ощупывая ими дорогу, улитка двинулась в путь.

Куда же она идет? Летом улитка ходит в поисках пищи, а осенью, почувствовав приближение холодов, пойдет искать укромное местечко под опавшими листьями для зимней спячки. Если листьев мало – не беда. Улитка зароется в почву и, невидимая, замрет там. А чтобы холод не проникал к ней, улитка выделяет таинственное известняковое вещество и запечатывает нм вход в раковину. Такая защитная оболочка называется эпифрагмой. Она может предохранить не только от холода. Летом, в сильную жару улитки нередко защищают свое нежное тело этой оболочкой. Прошли дожди, выпал снег. Улитка, оцепенев в неподвижности, спит в своей раковине. Потом прожурчали лесные ручьи, пригрело солнышко, и вот в апреле или в мае у литка разрывает эпифрагму и отправляется на поиски пищи. Питается эта улитка растительностью. А пожирать зелень она умеет! Знаете, сколько зубов имеет улитка? Ни много ни мало — 27 000. Они расположены в 175 рядов и постепенно обновляются — изношенные зубы заменяются новыми. А у одной улитки ученые насчитали 40 725 зубов.

Такие улитки живут на юге, востоке и в центре Европы.

Каждому, наверное, приходилось, взяв в руки улитку, проверять на ней действие шутливой скороговорки: «Улитка, улитка, покажи рога, дам тебе за это кусок пирога». И, как будто понимая человеческую речь, улитка обычно немедленно выдвигает извивающиеся рожки.

В чем тут дело, я расскажу позже. А пока хочу предупредить: не ко всякой улитке обращайтесь с просьбой показать рога. Может случиться, что в ответ вам брызнет в лицо струйка едкой жидкости. Некоторых улиток не стоит вообще трогать: они покрыты ядовитой слизью. Встречаются среди них и умеющие кусаться, колоться или царапаться. Словом, улитка улитке рознь.

И не удивительно. Биологам известны почти девяносто тысяч различных видов улиток. Это обитатели морей, рек, озер, болот, лугов. Находят их в горах и даже в пустынях. В Сахаре, например, улитки попадаются в местах, где температура в тени достигает 45 градусов. Есть улитки, живущие в воде горячих источников. В то же время они хорошо пере носят и холод. В научной литературе сообщается, что улитки остаются живыми, пробыв несколько суток в жидком азоте при температуре около 80 градусов ниже нуля.

Количество улиток на земном шаре выражается астрономической цифрой. Скажем, на одном гектаре болота насчитывают более миллиона улиток — прудовиков. В Северном море колонии улиток занимают участки в несколько десятков километров. На каждый квадратный метр их приходится в среднем по восемь тысяч. Но это отнюдь не рекорд. С одного квадратного метра дна Азовского моря можно добыть примерно 95 тысяч улиток гидробиа!

Изучению улиток посвящен специальный раздел зоологии — малакология. Это целая наука со своими «белыми пятнами», достижениями и проблемами. Причем проблемами важными не только для зоологов, но даже и для инженеров. Не верите?

В одном из старых журналов я увидела любопытную фотографию: улитка переползает через лезвие бритвы. Продемонстрировать такой фокус ей помогла слизь, которая оберегла подошву мягкой улиточьей ноги от пореза.

Научное название улиток — гастроподы. В этом латинском слове два корня. «Гастро» означает брюхо, живот, а «пода» — нога. Таким образом, гастроподы — значит брюхоногие. Может, и не очень изящно звучит, но зато отражает самую характерную черту улиток.

Тело брюхоногих состоит из головы, ноги и внутренностного мешка, который у большинства улиток находится в раковине. У большинства, но не у всех. Есть улитки, у которых вообще нет раковины или в лучшем случае имеется лишь небольшая пластиночка, закрывающая часть спины. На брюшной стороне улитки — нога. Чаще всего она служит для ползания и тогда снабжена подошвой. Но некоторым улиткам нога ни к чему, ибо взрослыми они ведут совершенно неподвижный образ жизни. Иногда нога превращается во что-то вроде плавника или даже весла.

Медлительность улиток вошла в пословицы и поговорки. Действительно, эти существа особой резвостью не отличаются. Однако и среди них попадаются спринтеры. Известный советский аквариумист М. Махлин однажды получил из Бразилии посылку с пресноводными улитками ампулляриями. Они хорошо перенесли воздушное путешествие и уже через несколько часов быстро бегали по стенкам аквариума. Да, да, бегали. Они передвигались так быстро, что язык не поворачивался сказать «ползали».

По ноге улитки катится волна мускульных сокращений, и животное как бы плывет по слою слизи, которую выделяет поверхность подошвы. Интересно, что движется улитка с одинаковой скоростью и по гладкому стеклу и по шершавой коре дерева. Не зависит скорость и от того, куда направилась улитка: вверх или вниз.

Механизм, благодаря которому ползают улитки, в последнее время заинтересовал инженеров. Они надеются, что им удастся когда – нибудь сконструировать по подобному принципу вездеход высокой проходимости. Эта машина преодолеет и расщелины и отвесные утесы. Ее не остановит никакое бездорожье.

Пора уже объяснить, почему улитка вытягивает рожки-щупальца, когда вы пообещаете ей кусок пирога. Конечно, не потому, что она поняла смысл ваших слов. Улитка их даже не услышала, ведь органов слуха у нее нет, а зрение, по-видимому, развито слабо. Но на руке у вас она обязательно забеспокоится: она очень хорошо чувствует всевозможные перемещения. В этом помогают ей щупальца, которые являются, во-первых , органом осязания, а во-вторых, органом так называемого химического чувства. Это чувство, как считают биологи, дает возможность улитке на расстоянии определять не только запах, но даже и вкус предмета, который ее заинтересовал.

Опытный огородник, выбирая для себя на грядке кочан капусты, срежет тот, на котором увидит улитку. Он знает, что эта лакомка безошибочно находит самый лучший кочан. Каким образом она’ это делает, биологи, к сожалению, пока не знают. Но рано или поздно эта загадка будет разгадана.
И тогда, видимо, исследователи смогут на подобном же принципе создать прибор, который будет оценивать качество овощей на грядках и фруктов на деревьях. По мнению земледельцев, это весьма заманчивая идея.

Уже шла речь о том, что улитки – существа отнюдь не беззащитные и при случае вполне могут постоять за себя. Есть среди них даже хищники, которые предпочитают не защищаться, а нападать. Но и у самых мирных представителей класса брюхоногих можно обнаружить всевозможные хитроумные средства, помогающие им спасаться от «агрессоров».

В водах Мексиканского залива живет улитка вида спондилус американус. Раковина у нее состоит из двух отдельных пластин, снабженных острыми шипами. Заметив подползающего краба, улитка начинает стучать одной пластиной о другую, как бы предупреждая: худо будет. Если краб все же приблизится — панцирь его будет продырявлен пучком острых шипов.

Улитки вида аплизия депиланс обходятся без раковины. Это одна из самых больших улиток: весит она полкилограмма и в длину достигает 25-30 сантиметров. Рожки-щупальца у нее чем-то напоминают заячьи уши, поэтому ее часто называют морским зайцем. Голое тело этой улитки покрыто толстым слоем фиолетовой или красной слизи. О ядовитости ее знали еще римляне. В свое время император Домициан напитком с примесью слизи морского зайца пытался отравить сына своего брата Тита.

Улитки эолиды покрыты как будто бы ворсом. Они без всякого вреда для себя поедают актиний, жалящих, словно крапива. Жгучие ворсинки актиний не перевариваются в организме улитки, а током крови выносятся в кожные капсулы, откуда при нужде выстреливаются в того, кто попытается напасть на эолиду.

В Средиземном море обитает любопытная улитка филира. Разглядеть ее в воде не просто: эта улитка настолько прозрачна, что сквозь нее можно читать газету. Но если к филире кто-нибудь прикоснется, она сразу же вспыхивает зловещим голубоватым светом. Точно так же светится она, если ее поместить в банку с пресной водой.

В организме улиток вида долиум есть железа, вырабатывающая серную кислоту. Благодаря ей долиум переваривает рачков, ракушек и другую добычу.

Интересно спасаются от нападения улитки арфы. Все тело у них находится в раковинной « броне », наружу обычно торчит только нога. Если хищная рыбешка вцепится в ногу, улитка краем раковины мгновенно отрезает ее. Вскоре у арфы вырастает новая нога.

В древнем Риме жаркое из виноградных улиток считалось деликатесом. Об этом свидетельствует знаменитый естествоиспытатель Плиний в своей книге «Жизнь зверей». И в наши времена не пере велись ценители этого кушанья. В Литве есть сейчас колхоз, в котором специально разводят виноградных улиток. Они идут на экспорт. Более 15 тонн улиток будет отправлено в этом году во Францию, Италию и Швейцарию. Там очень много любителей нежного мяса виноградной улитки.
Между прочим, витаминов в нем содержится в 20 раз больше, чем в сливочном масле или яйце.

Улитки служат пищей не только человеку. Не последнее место занимают они в меню рыб. При вскрытии каспийских осетров, например, обнаружено, что содержимое их желудков на 80 процентов состоит из моллюсков, главным образом из улиток.

На некоторых островах Тихого океана раковины редких видов улиток до сих пор играют роль денег. Идут они на производство пуговиц и украшений.
Издавна эти улитки используются туземцами островов Океании в качестве инструмента для сверления отверстий в изделиях из дерева и даже камня. 20-30 часов требуется улитке, которую так и зовут «устричное сверло», чтобы прогрызть отверстие в раковине устрицы, мидии или какой -нибудь другой ракушки.

Интересное применение найдено улиткам строфохимус: на фабриках, где изготовляют сигареты, раковины этих улиток используются в качестве утюга при разглаживании табачных листьев. Любой зоолог убежден, что самые интересные существа те, которых изучает он. Специалист по муравьям может часами восторженно рассказывать вам об их образе жизни. Знаток пауков забывает обо всем на свете, когда ведет наблюдения за своими подопечными. А если вам придется познакомиться с малокологом – специалистом по улиткам, — не удивляйтесь тому, как он восхищается миром брюхоногих. Я попыталась рассказать вам о том, какие это интересные существа.