Несколько лет тому назад в газетах и научных журналах появилось сообщение: на Курильских островах открыли новый вид тюленя. В наш век, когда, казалось бы почти нет неизученных уголков Земли и неизвестных ее обитателей, вдруг открывают такое крупное животное, как тюлень . Среди ученых — специалистов начались споры, правомерно ли выделять обитающего на Курилах тюленя в самостоятельный вид, не разновидность ли он уже известных науке видов. Условно тюленя назвали островным, или антуром. Антуром его звали издавна жители побережий Камчатки и Курильских островов.

До последнего времени во всех определителях можно прочесть, что в районе наших дальневосточных морей живет пятнистая нерпа, или ларга. А о тюлене антуре — ни слова. Между тем он очень своеобразен и заметно отличается и по внешнему виду и по поведению от всех других тюленей этого района и даже от ларги.

Антур — крупный тюлень, длина его тела до двух метров, и весит он около 200 килограммов. Тело покрыто сравнительно густыми жесткими волосами. Одни звери светло-серые, даже желтые, другие светло-бурые. Нередко встречаются почти черные бархатные тюлени. Очень украшают антура широкие светлые кольца, разбросанные по телу без всякого порядка. У одних животных такие кольца налегают одно на другое, как кружева, у других они редки, и их легко пересчитать.

Распространен антур не только на Курилах, как полагали раньше зоологи А. Г. Велижанин и А. Н. Белкин, принявшие его за новый вид, но и вдоль всех побережий Командорских островов и у берегов Камчатки. Встречается антур на Алеутских островах и вдоль западного побережья Северной Америки.

В отличие от ларги, с которой его раньше часто путали, антур менее пуглив. К нему иногда удается подойти на «выстрел» из фотоаппарата. И все же подходить к антуру надо осторожно: при первой опасности он плюхается в воду. Если же до воды далеко, тюлени катятся к ней боком, словно бревна.

Мне приходилось изучать этого зверя на Командорских и Курильских островах. Оказалось, что антур почти безвреден для рыбного хозяйства. В его меню преобладают непромысловые рыбы, ракообразные и моллюски. Если близкая к антуру ларга любит «дежурить» возле устья рек, куда на нерест идут ценнейшие лососи, и нападает на них, то нашего знакомца здесь не встретишь. Лососи не привлекают его. Но любовь к ракообразным и моллюскам не проходит для антура бесследно. Их жесткий панцирь разрушает зубы тюленя. Мало-помалу они стираются, крошатся и начинают болеть.

Многие тюлени рождают детенышей, по крытых мягким густым бельковым мехом. Через полмесяца, у подножия этих угрюмых скал часто собираются тюлени антуры. Соседство бакланов им не мешает. Иногда через месяц мех сменяется жестким волосом, таким же, как и у взрослых животных. Рождает бельков и ларга. А вот у антура новорожденный детеныш одет по-взрослому. От своей мягкой детской шубки он успевает избавиться еще до рождения. Поэтому сразу после рождения антуренок уже умеет плавать.