Сайгаки — парнокопытные травоядные животные, несколько похожие на домашних овец или коз, только с более длинными ногами. Когда сайгачонок вырастет, у него особенно увеличится нос, наподобие хобота, у самца появятся рога.

Живут сайгаки стадами в степной и полупустынной зоне Советского Союза, начиная от Астраханских степей через весь Казахстан до Алтая. Oни собираются в многотысячные табуны.

Сайгак — одно из самых древних животных. Он жил еще тогда, когда по земле ходил огромный мамонт с загнутыми наверх мощными бивнями, шерстистый носорог, покрытый шерстью, и саблезубый тигр, с длинными, как сабля, зубами. Все эти животные вымерли много тысяч лет назад. Ту же участь прочили и сайгаку.

В начале ХХ века сайгаков стало очень мало, количество их катастрофически упало. Это происходило потому, что сайгаков безжалостно истребляли. Мясо сайгаков нежное и сочное и по качеству не уступает бараньему. Кожа необычайно мягкая и эластичная. Из нее можно делать замшевые перчатки и другие кожаные изделия. Но главная ценность сайгаков — рога. Они розовато-желтые, как бы восковые, прозрачные, с поперечными кольцами. Эти рога особенно ценятся в Китае. Но не только за красоту. Из них изготовляют лекарство.

Очень быстроног сайгак. Бегает он со скоростью до 80 километров в час!
Весной степь зеленая и живая. Весело посвистывают суслики, стоя столбиками на свежих выбросах земли. Греются на солнышке змеи. Ночью, быстрый, как ветер, мелькнет тушканчик, вытянув свой длинный хвост, оканчивающийся кисточкой. А тюльпаны. Сколько их, и каких только расцветок: красные , желтые, розовые, лимонные, сиреневые.

Ранни м утром выедешь верхом на лошади. Земля как бы дымится, отдавая обильную ночную влагу. Смотришь в бинокль, ищешь на горизонте самок сайгаков. В конце апреля — начале мая они отделяются от общего стада: наступило время отела. Самка приносит одного или двух черноглазых детенышей.

Первые дни сайгачата затаиваются и лежат на земле. А самка мать пасется невдалеке. Посмотрит в небо — не летит ли орел, оглянется вокруг — не грозит ли опасность ее малышам. Калмыки рассказывают, что если орел нападает на сайгачонка, то самка копытами передних ног отбивает орла. Когда все спокойно, она подходит ближе. Новорожденные выскакивают к ней навстречу и жадно сосут густое, пахнущее полынью молоко. Напившись, ложатся и опять замирают до следующей кормежки.

Через 10 дней сайгачата покинут место, где появились на свет, и присоединятся к стаду, и начнут кочевать по степям.

В середине Аральского моря лежит небольшой вытянутый полосой остров. Длина его 35, ширина от полутора до семи километров. С одной стороны острова — неприступные скалы, с другой — отлогая, уходящая в море мель. Пароход не может при стать к берегу.

Около ста лет назад исследователь Аральского моря Бутаков вместе с командой высадился на незнакомый остров. Их окружили странные горбоносые существа, которые с любопытством смотрели на людей — они их никогда не видали! Это были сайгаки. Команда полакомилась вкусным мясом. И после этого пошла слава о чудесном острове.

Как же попали туда сайгаки? В очень суровые зимы, которые бывают на Арале редко, между материком и островом образуется сплошной лед. Вот в одну из таких зим и пришли сайгаки на остров по сплошному ледяному мосту.

В 1929 году на Барса-Нельмесе был организован единственный в мире сайгачий заповедник. Туда завезли несколько сайгаков. В 1945 году мы насчитали уже 500 экземпляров, .а в мае 1957 года их там было около 1 200.

Советская власть с первых же своих шагов стала охранять природу. 20 июля 1920 года за подписью В. И. Ленина был издан декрет о разведении и охране охотничьих животных. Ряд
редких ценных зверей был объявлен заповедным. В их числе был сайгак. За убийство сайгака браконьер привлекался к уголовной ответственности.

Сейчас в Астраханских степях насчитывают около полумиллиона голов, а в Казахских – более двух миллионов.