Посмотрите на карту Австралии. В северо-восточном углу континента острым рогом выдается большой полуостров Йорк. Это самая северная точка Австралии. Отсюда к югу начинается небольшой район, где обитает маленький австралийский сумчатый зверек — полосатый опоссум. Для любого зверя — будь он велик или мал — такое «поместье» не слишком роскошно. Особенно если учесть, что наш новый знакомый выбирает себе жилье только во влажных тропических лесах да среди прибрежных кустарников. Но так уж сложилось в ходе эволюции, что полосатый опоссум обитает только на этой крохотной территории и нигде больше на земном шаре не встречается. Да и «полосатика» редко видят: он здесь ведет ночной образ жизни.

Просыпается он вечером, когда густые сумерки уже окутали и без того темный тропический лес, и прежде всего принимается за свой туалет. Он тщательно расчесывает шерстку пальцами, вооруженными загнутыми, острыми и длинными когтями, вылизывает ее своим маленьким язычком и только после этого отправляется на охоту. «Полосатик» великолепно лазает по деревьям. Австралийский ученый Дэвид Флей, у которого опоссум жил в неволе, пишет, что, лазая по деревьям, зверек как бы «перетекает» с ветки на ветку, причем совершенно бесшумно. Найдя подходящий толстый сук эвкалипта или тонкий ствол молодого деревца, опоссум начинает сильно трясти его стараясь растревожить насекомых, спрятавшихся под корой. Затем он слушает и нюхает. Его тончайший слух и чувствительные лапки ощущают каждое движение насекомых. А тонкое обоняние помогает зверьку «вынюхивать» добычу.

Когда опоссум точно определит место, где скрывается личинка жука или какое-либо другое насекомое, он большими острыми и сильными зубами проделывает отверстие в коре, запускает туда свой тонкий и длиннющий четвертый палец и когтем вытаскивает добычу – различных мух, гусениц, ос, куколок бабочек. Иногда в желудке зверьков находили даже листья и плоды деревьев, кусочки молодой коры. А как утверждают жители Австралии, он не прочь полакомиться и медом диких пчел. И действительно, в неволе опоссум не отказывается и от меда.

Зверек очень красив. Вдоль всего его тела тянется довольно широкая черная или темно-бурая полоса, которую с обеих сторон окаймляют две белые полосы. На белой остренькой мордочке выделяется розовый пятачок – носик да черные глаза. Щечки зверька темные.

У полосатого опоссума бывает один или два детеныша, которых самка вынашивает в сумке, расположенной на брюхе, как у всех сумчатых животных, и выкармливает молоком. Так как опоссум ведет ночной образ жизни, биология этого красивого и редкого зверька изучена еще плохо.