Малая Крачка — Sterna albifrons Pall.

Самая маленькая крачка, легко отличаемая от других не только по величине, но и по желтому клюву и белому лбу. По общей окраске похожа на речную крачку, но значительно меньше ее. У взрослых птиц лоб белый; темя и прилегающая часть затылка черные. От основания клюва через глаз идет черная полоса. Щеки, подбородок и низ белые. Спина и две средние пары рулей светлого сизо-серого цвета. Остальные рулевые перья белые. Второе и третье маховые с черными наружными опахалами. Клюв желтый, на кончике черный. Ноги оранжево-желтые. Радужина черно-бурая.

Вес и размеры: самцы (6)—вес (1) 54 г, длина тела 167—174 (170,2) мм, хвоста 58—71 (63,8), клюва 28,4—29,9 (29,7) мм; самки (5)—длина крыла 165—180 (176) мм, хвоста 56,6—80 (65,б), клюва 28—29,6 (28,8) мм.

Немногочисленный вид, найденный на гнездовье только в южной части республики. Самый северный пункт, где найден этот вид в Белоруссии,— оз. Нарочь. Там 28 июля 1952 г. добыт самец. По Шнитнико-ву (1913), в Пинском районе встречается в незначительном количестве в колониях черных крачек. В Гродненской области также изредка встречается в колониях черных и белокрылых крачек (Семашко, 1956). Более обыкновенна на Припяти и Днепре. В 1926 г. между Наровлей и Пе-реровом (на Припяти) в конце июня мы ее наблюдали часто, хотя и реже, чем черную. Очень часто она встречалась нам на Днепре в Брагинском районе (с. Верхние Жары) и несколько реже в районе г. Речи-цы. Ни разу не нашли ее на Соже в Могилевской и Витебской областях. Весною малые крачки прилетают позже других. На Припяти (Житко-вичский, Петриковский районы) в 1928 г. впервые они появились только 23 мая, но 28 мая их там было уже много в одних стаях с черными крачками (Кириков, 1929). Гнездятся малые крачки также поздно. В Пинском районе, по наблюдениям В. Н. Шнитникова, 26 мая 1901 г. ни в одном гнезде не было полных кладок, а лежало по одному-два яйца. Гнезда их находились в колонии черных крачек и по устройству напоминали гнезда последних. На Днепре и средней Припяти, где имеются песчаные отмели, косы и острова, малые крачки гнездятся на голом песке. Яиц в кладках 1—4, чаще 3. Размеры их в среднем 31,99 на 23,88 мм. Яйца пестро окрашены: по песчано-охристому фону густо разбросаны фиолетовые глубокие и черно-бурые поверхностные пестрины.

Насиживают оба родителя. В колониях малые крачки держатся парами и не подпускают к гнезду чужих птиц. Самцы приносят корм (рыбок) сидящим на яйцах самкам и время от времени сменяют их.

Насиживание продолжается 18—19 дней. По наблюдениям Т. Л. Бородулиной (1960), первые два дня птенцы почти не покидают гнезда и только изредка выползают из него, но родители тотчас же клювом водворяют их обратно. В трехдневном возрасте птенцы оставляют гнезда, хотя первое время бродят неподалеку от него. При выводке всегда находится одна взрослая птица, охраняющая молодых от хищников. Вечером птенцы собираются в гнездо.

Вследствие частой гибели первых кладок и птенцов от хищников и от разливов рек у малых крачек нередко встречаются повторные кладки и птенцы. Так, в 1925 г. на Днепре 12 августа мы нашли наряду с летавшими молодыми пуховых птенцов и подлетков. Интересно отметить одну биологическую особенность, ярко выраженную у крачек и других чайковых птиц. Птенцы их, как известно, могут очень быстро и долго бежать, так что с трудом удается поймать даже самого маленького. Но по мере роста птицы эта способность к бегу утрачивается и заменяется способностью к полету. Взрослые крачки отлично летают, но плохо ходят, вернее, неуклюже ковыляют. Такая смена функции движения с возрастом у чаек интересна с точки зрения их эволюции.

Окраска пухового или полуоперенного птенца удивительно гармонирует с окружающей обстановкой (с песчаным субстратом, некрупной пестрой галькой на берегах рек), великолепно скрывает его в нужный момент. Притаившуюся на песке молодую птицу не всегда удается заметить. С возрастом и со сменой окружающей обстановки появляется голубовато-сизая окраска оперения сверху и серебристая снизу, также хорошо маскирующая взрослую птицу в воздухе над водой.

Осенний отлет малых крачек протекает в августе. К концу этого месяца их почти не остается. 23 августа 1930 г. на Днепре И. Н. Сержанин видел одиночных крачек, высоко «тянувших» вниз по реке. Сентябрьских экземпляров в наших сборах нет.

Питаются малые крачки рыбой (мальками) и членистоногими — ракообразными и насекомыми. По данным Т. Л. Бородулиной (1960), рыба встречалась в 91,8% вскрытых желудков малых крачек (в Черноморском заповеднике).

По данным В. В. Семашко (1956), в желудках крачек, добытых в Гродненской области, находилось, кроме насекомых, небольшое количество мальков и головастиков.

Несмотря на то что малая крачка питается преимущественно рыбой, но вследствие малочисленности у нас этой птицы она не приносит вреда и заслуживает охраны как птица, украшающая природу.