Многие специалисты и охотники считают, что крокодилы убивают больше людей, чем львы, тигры, пантеры и змеи, вместе взятые. Полагают, что в Африке ежегодно около тысячи человек, преимущественно дети женщины, становятся жертвами этих животных.

Крокодилов можно встретить в Центральной и Южной Африке, в жарких районах Азии, на островах Тихого океана, лежащих в тропическом поясе, и на севере Австралии. Встречаются они и в тропиках Южной Америки, но там более распространен аллигатор.

Если не принимать во внимание нескольких видов крошечных ящериц из семейства хамелеонов, то из всех пресмыкающихся только крокодил обладает «голосом». Его странный, густой рык напоминает не то отдаленные раскаты грома, не то дробь большого барабана. Зубы крокодила обладают удивительной способностью восстанавливаться. Только выпадет зуб — тут же на месте выпавшего вырастает новый. И так всю жизнь. Крокодил непривередлив. Его желудочный сок так богат соляной кислотой, что в нем за несколько месяцев растворяются железные наконечники стрел и даже стальные крючки. Но, несмотря на это, наблюдения показывают, что аппетит крокодила невелик. В неволе ему хватает всего 400 граммов мяса в день.

У крокодила два грозных оружия: страшные челюсти и могучий хвост. Одним ударом хвоста он может убить взрослую антилопу или перебить ей ногу. Чаще всего крокодил держится у берега.

Мутные воды скрывают хищника. Он бесшумно ныряет. А потом бросается на жертву, захватывая ее, как в капкан, своей зубастой пастью.

Глаза и ноздри, расположенные очень высоко, едва заметны на поверхности озера или реки. Тело же крокодила находится под водой. Как под водная лодка, крокодил снабжен изумительной системой клапанов, которые при погружении автоматически перекрывают ноздри, уши и горло. Глаза крокодила необычайно восприимчивы к свету, что позволяет ему хорошо видеть под водой даже в ночное время.

Крокодил — один из немногих хищников, которые смело и систематически нападают на человека. В тех местах, где он является священным (его там кормят), где воды кишат рыбой, крокодил почти не опасен. Зато в других, где рыбы и дичи мало, он не прочь полакомиться человеческим мясом. Чаще всего жертвами крокодилов бывают женщины, когда они стирают белье на берегу реки или приходят за водой, и купающиеся дети.

Когда крокодилу удается схватить какое-нибудь крупное животное, например антилопу или корову, он искусными взмахами головы лишает животное равновесия, а потом затаскивает его в воду на глубокое место и топит. Казалось бы, можно приступить и к пиру, но возникают некоторые трудности. Дело в том, что зубы хищника не приспособлены для жевания. Они служат ему лишь орудием захвата. Поэтому крокодил расправляется немедля лишь с небольшими зверьками.

Крупных животных крокодил затаскивает подальше от берега и ждет, пока туша не испортится и не станет мягче. Лишь тогда он разрывает ее на части. Нередко крокодил затаскивает свою жертву в пещеру, вырытую под берегом. В нее из воды обычно ведет своеобразный тоннель. А через небольшое отверстие, выходящее на поверхность земли, поступает в пещеру воздух.

Вот какой необычный случай произошел с одним африканцем. Его схватил за ногу крокодил и на глазах у присутствующих затянул на дно. К счастью для пострадавшего, убежище крокодила находилось всего в нескольких метрах. Несчастный пришел в себя в пещере. Его окружали скелеты и разлагающиеся туши. Крокодил лежал рядом. Но вскоре забурлила вода, и он исчез.

Тогда африканец, воспользовавшись отсутствием хищника, разрыл руками отверстие, через которые поступал воздух, и убежал. Дома долго отказывались верить «пришельцу из мира теней».

Существует много разновидностей крокодилов. Наиболее распространен нильский крокодил, живущий в Африке и на Мадагаскаре. Самка этого крокодила несет в среднем 55 яиц. Длина каждого достигает 8 сантиметров. Она за·рывает яйца неподалеку от воды в прогретый солнцем песок и терпеливо ждет появления потомства. Ожидание длится около трех месяцев. Все это время самка охраняет яйца от разбойников: мангуст, питонов, гиен, обезьян и варанов (иногда яйца крокодила едят и люди, но яйца пахнут рыбой).
Когда из яиц на свет появляются крокодильчики, погребенные под слоем песка в 50 сантиметров, они никак не могут разбить скорлупу. Тогда они начинают звать свою мать, которая будто только и ждала сигнала «SOS».

Самка тут же начинает разгребать песок. Этот инстинкт необычайно властен. Однажды натуралисты провели опыт. Они оградили место кладки яиц деревянным забором. При первом же сигнале бедствия самка в щепки разнесла ограду.

Новорожденный бывает невелик — каких-нибудь 25 сантиметров. Но с момента появления на свет он проявляет редкую агрессивность, вонзая зубы во все, что попадается на его пути.

Вылупившись из яйца, новорожденный сразу же устремляется к воде, ища там спасения от многих птиц и зверей — аистов, журавлей, взрослых крокодилов, которые находят мясо молодых хищников вкуснее яиц. Подсчитав всех его врагов, некоторые специалисты утверждают, что из ста новорожденных, только одному удается дожить до зрелого возраста.

Крокодилы живут сто и более лет. Они относятся к тем редким животным, которые растут до самой смерти, но с возрастом их рост замедляется. Рассказывают, что крокодилы островов Тихого океана и Азии, случается, достигают 9 метров. Что же касается нильских крокодилов, то за последнее время ни один охотник не может похвастаться, что убил крокодила длиннее пяти с половиной метров.

А число охотников все растет. Цены на туфли, сумки и чемоданы из крокодиловой кожи растут, а спрос не уменьшается. Зубастые твари, вышедшие победителями в борьбе с веками, по утверждению специалистов, жили на планете сто миллионов лет назад, а сейчас гибнут от пуль цивилизованных охотников. Естественно, что хищные ящерицы пропадают. Ученые предсказывают скорое исчезновение нильского крокодила. Но их беспокойство разделяют немногие. Охотники уверяют, что крокодилы просто переселяются в малодоступные районы, спасаясь от шумов цивилизации и беспокойного соседства с человеком.

Иного мнения африканские страны. Многие из них ограничили охоту на крокодилов (создали заповедники). Так, на озере Виктория в Уганде обитает огромное количество крокодилов, самое большое в Африке, а может быть и в мире. Воды озера кишат рыбой, и голодному крокодилу стоит только разинуть пасть, чтобы насытиться. Крокодилы лежат на берегу. Иногда так плотно, что некоторые устраиваются на спинах своих собратьев. Они походят на поваленные стволы древних деревьев, обожженных временем.