Еще несколько лет назад никому не было понятно, почему киты и дельфины выбрасываются на берег. Обычно они боятся подходить близко к берегам, особенно в штормовую погоду. Берег представляет для них большую опасность.

Если киты или дельфины попадают на мелководье, то им очень трудно оттуда выбраться в открытое море. А если они «садятся» на мель, то наверняка погибают, так как тяжестью своего тела настолько сдавливают легкие, что почти не в силах дышать. Кроме того, если их туловище не омывается все время водой, да еще и солнышко припекает, то с ними обязательно случается тепловой удар.

В чем дело? Почему иногда целые стаи дельфинов, даже таких первоклассных пловцов, какими являются гринды, все же попадают на берег и погибают? Один голландский ученый, Дудок Ван Хил, специально изучал этот вопрос в течение многих-многих лет. Он установил, что киты и дельфины выбрасываются на берег в одних и тех же местах. Он начал изучать эти места. Все они оказались похожими друг на друга. В тех местах, где дельфины и киты выбрасывались на берег, морское дно не было каменистым и уходило от берега в глубь моря очень отлого, постепенно и всегда под одним и тем же углом.

Дудок Ван Хил сделал первое интересное открытие. Но пока оно еще ничего не объясняло. Было уже известно, что дельфины издают под водой разные звуки, в том числе ультразвуки, которые человек не слышит. Дальше ученые установили, что дельфины, посылая вперед звуковую волну, воспринимают ее отражение от какого-нибудь препятствия, если оно там есть.

Вот, скажем, плывет дельфин ночью на глубине 50 метров, где могут встретиться подводные скалы. Плывет быстро, со скоростью 15 — 30 километров в час. Он мог бы наткнуться на скалу и разбиться. Но этого не происходит, потому что дельфин все время посылает звуковые сигналы и воспринимает отраженную от препятствия звуковую волну.

Это называется эхолокацией. И таким образом, дельфины и киты могут в темноте обходить все препятствия. А у дельфинов этот аппарат эхолокации настолько тонок, что они «нащупывают» им даже сеть, которая стоит в воде. Правда, крупно ячеистую они не замечают.

И вот теперь мы подходим к разгадке: почему же киты выбрасываются на берег? Неужели они действительно- «самоубийцы»? Конечно, нет!

Дельфины и киты все время издают звуки, проверяют, нет ли впереди каких-нибудь препятствий. И когда звуковая волна к ним не возвращается, животные плывут спокойно. Ничто им не угрожает. А если морское дно повышается к берегу постепенно? Угол падения всегда равен углу отражения. Это характерно не только для света, а и для звука.

Сигналы, которые подают киты и дельфины, ударяясь о пологое дно, не возвращаются к ним, а уходят в воздух. Не получая возвратного «эха», киты и дельфины уверенно плывут вперед. На их языке это означает: впереди препятствий нет. Они плывут так же быстро, как раньше. А когда уже брюхом почувствуют под собой дно, то не в силах преодолеть инерцию движения. С разгона вылетают они на берег и, конечно, погибают.