Гаги — крупные утки, водящиеся в северных широтах. В Сибири они представлены 4 родами, каждый из которых включает один вид.
Гаги хорошо характеризуются тем, что лобное или щечное оперение далеко заходит на клюв, достигая ноздрей. Только у Стеллеровой Гаги (Polysticta Stelleri) этот признак отсутствует, и она легко узнается по коготку клюва, который всегда неясно отграничен, широк и занимает всю вершину клюва, при чем его поперечный диаметр около половины ширины клюва.

Остальные три рода отличаются между собой по следующим признакам. У Фишеровой Гаги (Arctonetta Fischeri) вокруг глаз имеется шелковистое кольцо, и оперение клюва образует прямую линию от ноздри к углу рта. У двух остальных родов при размерах крыла больше 260 мм или только щечное оперение или только лобное достигает ноздрей. В первом случае мы имеем обыкновенную Гагу (Somateria mollissima), во втором— Гагу-гребенушку (Erionetta spectabilis). Стеллерова Гага распространена от Таймырского полуострова по побережью до Камчатки, Фишерова Гага от Новосибирских островов и устья Яны до Берингова пролива, Гага-гребенушка — по всему побережью Сибири от Урала до Камчатки и, наконец, обыкновенная Гага живет на крайнем Северо-Востоке и Командорских островах, образуя подвид американской формы (S. m. vnigrum).

Гагачий пух имеет большую ценность. Для добывания его нет надобности убивать птицу, так как правильнее всего собирать его в гнездах, которые устраиваются на доступных местах. В период гнездования птица для выстилки своего гнезда выдергивает и у себя и у самца пух, которым подстилает и прикрывает свою кладку и который затем уже скрывает птенцов. Вскоре, после вылупления птенцов, Гага покидает гнездо, где легко собрать весь пух.

Насыпьте на стол кучку птичьего пуха, вдохните побольше воздуха и дуньте хорошенько. Во что превратится ваша комната! И как много потребуется усилий, чтобы освободить от разлетевшихся пушинок постель, одежду, ваши волосы. Можно повторять этот опыт с любым птичьим пухом: куриным, гусиным, утиным. Результат будет один и тот же.

Стоп! С любым ли? Вспомните, среди нырковых уток нашего севера есть один вид, чей пух настолько отличается от обычного, что славится на весь мир. Вы, наверное, уже сами догадываетесь, что речь идет о гаге.

Чем же славен гагачий пух? Стоит ли о нем вспоминать сегодня, в век капрона, поролона, нейлона и прочих звучных чудес синтетики?

Повторим наш маленький опыт. Правда, насыпать гагачий пух на стол вам не удастся — он не сыплется. Ну что ж, положим комок этого невзрачного на вид коричнево-серого пуха и дунем. Как ни старайтесь дуть, ни единой пушинки не отделится от комка гагачьего пуха. Он улетит весь, целиком. И целиком же его можно подобрать. Не то что ветром, пальцами не сразу удается отделить пушинки друг от друга. До того сцепились они, что, когда их отдираешь, даже легкий треск слышен, словно материал рвется. А приложишь оторванный кусочек к общему комку – и снова он пристанет, будто и не отделяли его вовсе.

А если зажать в кулак пышный комок гагачьего пуха? Что ж, он сожмется, превратится в маленький шарик. Но раскройте руку — и тотчас он упрямо расправится, снова станет большим и пышным. Не сваливается гагачий пух, не комкается, сохраняет свою упругость.

Вот теперь-то становится ясным, почему так славен гагачий пух. Это самый легкий, самый теплый, самый незаменимый изолирующий материал. И никакая синтетика в мире пока ничего подобного не создала да едва ли создаст.

В самых ответственных случаях применяется гагачий пух. Палатка Папанинцев, как известно, имела подстежку из гагачьего пуха. На нем делают одежду для альпинистов, штурмующих самые высокие вершины планеты, и для исследователей, пересекающих ледяной щит Антарктиды, шьют комбинезоны для парашютистов, совершающих прыжки из стратосферы, и спальные мешки. Хорош, конечно, мешок и из собачьих шкур, но далеко ему до гагачьего! Совсем тепло не то, а уж про вес и говорить нечего: 8-10 килограммов весит мешок из собачьих шкур, а гагачьего пуха пошло бы на него всего 500-600 граммов.

За чем же дело стало? Если гагачий пух так хорош, наверное, нужно стрелять побольше этих птиц, ощипывать их и собирать пух? Нет! Так ничего не выйдет! С убитой гаги можно получить только так называемый «мертвый пух», который немногим будет отличаться от обыкновенного утиного.

Все, что было сказано, относится только к «живому пуху», то есть к тому, который самка-гага сама выщипывает у себя на брюшке и груди, чтобы обильно выстлать им свое гнездо. Он и отрастает у нее специально к гнездовому времени. Яйцам гаги, окруженным теплым валиком, не страшны резкие колебания температуры. Особенно тщательно укрывает птица гнездо, когда уходит в море кормиться. В это время пух не только сохраняет тепло, но и маскирует яйца.

Вот и выходит: хочешь иметь больше пуха — не стреляй гаг, а, наоборот, охраняй их! Устраивай для гнезд ниши или навесы из плоских камней, кусков дерна или торфа. Гаги охотно занимают искусственные убежища, гнездятся под защитой человека, превращаясь в полу домашнюю птицу, словно скворец или ласточка. Часто гаги устраивают свои гнезда под ступеньками крыльца, на плоских крышах домов, в каменных оградах, где специально вынуты отдельные камни. А одна гага устроилась как-то даже под сигнальной пушкой, из которой каждый день в полдень, отбивая часы, палили над ее головой. И ничего, благополучно вывела птенцов и увела их в море, оставив в гнезде больше 25 граммов своего драгоценного пуха.

Да, до 25-30 граммов дает каждое гнездо. Чем больше гнезд, тем больше пуха. Вот почему уже самыми первыми декретами об охоте гага была взята Советской властью под абсолютную охрану.

А может, есть смысл одомашнить гагу, разводить ее в неволе? И Кандалакшский заповедник, центр изучения и охраны гаги, начал про водить опыты по инкубированию ее яиц и искусственному выращиванию гагачат. А зачем?

Стоит на минутку задуматься, и бессмыслица подобных «мероприятий» станет очевидна. Кормятся гаги морскими моллюсками, мидиями, запасы которых в наших северных морях неисчерпаемы. На километры тянутся по побережью Белого моря мидиевые банки, число моллюсков на которых достигает нескольких тысяч на каждый квадратный метр. Значит, даже подкармливать гаг, не то что кормить,- пустое дело. Море лучше прокормит да к тому же и бесплатно. Если охранять гаг, то они начинают гнездиться там, где человек сделает для них гнездовые ниши. В искусственных стенках для гаг, которые особенно часто складывают в Исландии, птицы сидят на гнездах в полуметре одна от другой да еще в 3-4 яруса. И не ссорятся, не мешают друг другу. А после ухода птенцов выбирай даровой пух, очищай его от соломинок и комочков земли.