Еще первые завоеватели Америки – испанцы создали миф о затерянной в джунглях южного материка сказочно богатой стране Эльдорадо, где даже мостовые выложены булыжниками из чистого золота. На поиски загадочной страны снаряжался отряд за отрядом. Много смельчаков нашли свою смерть в непроходимых лесах и болотах Южной Америки. Но это не останавливало жадных до золота авантюристов. В джунгли отправлялись все новые и новые экспедиции.

Одному из таких отрядов удалось проникнуть в верховье Амазонки. Несколько месяцев плыли люди по реке, прежде чем достигли ее истоков. Дальше плыть стало невозможно, и отряд двинулся в джунгли по суше. Дорогу преграждали непроходимые заросли, страшные топкие болота. Опасность подстерегала на каждом шагу: огромные крокодилы, ядовитые змеи и несметные тучи комаров и москитов, заражающих людей малярией, тропической лихорадкой и другими опасными болезнями. Наконец отряд вышел на окраину огромного болота. Европейцы свободно вздохнули: на несколько часов дорога обещала быть легкой. И действительно, по серой корке засохшего ила идти было легко, как по потрескавшемуся асфальту. Все шло хорошо, пока отряд не достиг цепочки соединенных между собой мелких луж. Индейцы носильщики категорически отказались войти в воду. В глазах их отражался ужас. Европейцы никак не могли понять, в чем дело. Лужи были такие мелкие, что в них не могли прятаться ни крокодилы, ни гигантские анаконды. Гроза южноамериканских рек — рыбы пираньи также не могли здесь оказаться.

Один из европейцев пошел вперед, чтобы подать пример испуганным носильщикам. Но едва он сделал несколько шагов, как с нечеловеческим криком рухнул навзничь, точно сбитый с ног могучим ударом. Два товарища, бросившиеся ему на помощь, в ту же секунду оказались в грязи, опрокинутые все тем же невидимым противником. Лишь через час их спутники отважились осторожно войти в воду и вынесли на сушу пострадавших товарищей. Все трое остались живы, но продолжать путь отряд уже не мог. У жертв невидимого врага были парализованы ноги. К вечеру ноги понемногу начали двигаться, но только через несколько дней больные окончательно выздоровели. Отряд решил вернуться назад. Так впервые европейцы узнали еще об одной подводной электростанции, которая находится в теле довольно крупной рыбы – пресноводного угря. Теперь эти рыбы получили название электрических угрей. Размеры их 1,5 — 2 метра, а вес 15 — 20 килограммов. Живут они в мелких ручьях и болотах. Когда болота пересыхают, угри зарываются в ил, пока не наступит следующий сезон дождей.

Электрические угри — ночные животные. Охотятся они только после наступления темноты. Сила электрического удара угря так велика, что рыба может оглушить даже крупных зверей. Мелкие животные погибают мгновенно. Южноамериканские индейцы очень хорошо знают опасную рыбу и не рискуют переходить вброд реки, где обитают эти животные. На языке индейцев — томанаков угри называются «арима», что значит — лишающий движения.

Электрические разряды арима у многих местных племен считаются лечебными. Мясо этих рыб очень вкусно.

На первый взгляд может показаться очень странным, что живые существа способны вырабатывать электрический ток, причем весьма значительный. Напряжение тока, создаваемое африканскими сомами, достигает 400 вольт, а американскими угрями – 600! Такое высокое напряжение угрю необходимо потому, что пресная вода плохой проводник электричества.

Электростанции рыб — специальные органы. Они очень большие: у скатов составляют около 1/4 веса тела, а у угрей даже 1/3. Состоят они из многочисленных призм, содержащих несколько тысяч пластинок — измененных мышечных клеток. Каждая призма вырабатывает ничтожный по своей величине ток. Общая величина тока зависит от того, сколько имеется призм и как они соединены. У угря все пластинки в призмах и сами призмы соединены последовательно, что дает возможность получить электрический ток очень высокого напряжения. У скатов призмы соединены параллельно, поэтому напряжение электрического тока не велико, зато его сила значительна.