Нет, это не еж, хотя он весь в иголках. Это интересный и редкий зверек ехидна. На земном шаре его можно увидеть только в Австралии, на Тасмании.

Ехидна до чрезвычайности странный зверек. Когда приходит пора размножения, а это бывает один раз в год, самка откладывает одно или редко два яйца величиной с крупную горошину. Потом она ложится на спинку и длинным рыльцем осторожно катит яичко по брюшку. А к этому времени у нее на животе образуется сумка (потом она пропадает). Вот в эту-то сумку самка и закатывает яйцо.

Яйца некоторых древних рыб – акул и скатов, пресмыкающихся — черепах, крокодилов, змей, птиц заключены в более или менее твердую оболочку, и расти не могут. А вот ехидна в этом отношении представляет исключение. В ее сумке яйцо продолжает расти и увеличивается втрое.

Вскоре из него вылупляется маленький звереныш. Совсем голый, без единого волоска, без единой колючки. Малыш питается очень густым молоком, которое выделяется из десятков мельчайших отверстий молочной железы мамы. Детеныш слизывает его своим длинным и тоненьким языком прямо с поверхности ножи. Растет он довольно быстро. Уже через 6 — 8 недель после того, как самка спрячет яйцо к себе в сумку – этот своеобразный инкубатор, — малыш выходит из нее. Он уже не помещается там.

220 миллионов лет назад, в самый расцвет пресмыкающихся, когда по Земле ходили огромные платеозавры, диплодоки и бронтозавры, появились первые млекопитающие — тритилодонты – небольшие зверюшки величиной со среднего котенка. Эти животные сохранили еще много особенностей пресмыкающихся. Так же как и пресмыкающиеся или птицы, они откладывали яйца. Ученые считают, что ехидна и утконос являются дальними потомками первых яйцекладущих млекопитающих.

Роста ехидна небольшого, с маленькую собачку. Взрослые животные достигают сорока сантиметров, редко шестидесяти. Зверьки одеты в темно-коричневую шубку из торчащих грубых волос. А на спине и боках у них торчат крупные иглы. У основания иголки желтые, в середине несколько темнее, а кончики — черные. Хвост у ехидны не увидишь. Его длина всего сантиметр, и покрыт он пучком небольших игл. Вытянутое, длиной до 5 сантиметров, рыльце на конце слегка изогнуто кверху. Снизу едва заметен небольшой рот. Он так мал, что хватать ртом ехидна не может. Она лишь высовывает свой длинный и липкий язык и втягивает его обратно с прилипшей к нему пищей. Обычно это термиты.

Ехидна очень скрытный зверек. Она ведет ночной образ жизни. Днем же спит. Наблюдать за ее жизнью в природе практически невозможно.

Ехидна живет в норах, которые роет сама в зарослях мелких кустарников. Охотно селится она и на низменных участках и в горах. Ее сильные короткие лапы вооружены большими когтями. Зверек очень ловко умеет скрываться от преследования, молниеносно зарываясь в землю. Причем делает это так быстро, что кажется, будто ехидна погружается в воду, а не в землю.

Особенно длинным, широким и загнутым когтем вооружен второй палец задних лап. Он раза в 3-4 длиннее остальных. Долго ученые не могли понять назначения этого приспособления. Сначала думали, что этот коготь и позволяет ехидне так быстро закапываться в землю. Но оказалось, что коготь этот «туалетный». Так он теперь и называется. Ехидне очень трудно содержать свою колючую шубу в чистоте. Ведь она не может вылизать ее языком, как это делают почти все млекопитающие. Ехидна не чистит свою шубку и лапками, ведь «ладошки» ее мягкие, незащищенные, и она легко может их поранить острыми колючками. И вот для того, чтобы добраться до шерстки, растущей между колючками, у ехидны и выросли на задних лапах длинные и широкие когти.

Обоняние и слух у ехидны очень тонкие, а вот зрение неважное. Она близорука.

Врагов у ехидны нет. Раньше аборигены, коренные жители Австралии, охотились на нее, так как употребляли мясо ехидны в пищу. Но последние годы она никого не интересует. Единственным ее конкурентом является кролик. В Австралии не так уж много хороших мест, где можно рыть норы. И кролик кое-где вытесняет ехидну. Но это не так уж опасно Ночной образ жизни является для ехидны в какой-то степени «охранной грамотой».