Раннее погожее утро. Солнце чуть выглядывает из·за далекого, подернутого дымкой горизонта и заливает, с каждой минутой все ярче, ослепительно золотым светом верхушки гор. Склоны Копет-Дага начинают играть всеми цветами радуги. Фиолетовыми пятнами выступают ущелья, в которых еще не успел растаять снег. Глубокие тени спускаются с верхушек гор, уступая свое место по·токам солнечных лучей жаркого туркменского солнца. Тени уже сошли к подножьям гор и стремительно понеслись от них в сторону песков, туда, где высятся барханы Каракумов, одной из самых больших пустынь в мире. Ночная прохлада быстро сменяется приятной теплотой, излучаемой дневным светилом.

Медленно переступая, по пескам бредут два человека. Они внимательно всматриваются в низкорослые, без листьев растения, тщательно обшаривают глазами каждую неровность почвы и то и дело останавливаются у многочисленных нор. Они что-то ищут. Вдруг точно вкопанные замирают на месте. Под одним из кустиков они заметили греющуюся на солнце змею. Она не особенно велика, пожалуй, меньше метра в длину. Голова у нее расширена, как у всех ядовитых змей , и имеет белый крест. Спина змеи песочного цвета с беловатыми пятнами и зигзагообразными полосами.

Охотники узнают змею. Это Эфа — одна из самых ядовитых змей в Туркмении. Ее нельзя тревожить. Она не уползет, как другие ядовитые змеи, которые при виде человека поспешно скрываются в ближайшую нору. Нет! Эфа кольцами свернется на месте, издавая продолжительное шипение, шурша подхвостными щитками, примет позу угрозы и злыми, немигающими глазами начнет «изучать» нарушителя спокойствия. Пройдет некоторое время, и змея, приходя во все большую ярость, выбросит переднюю часть тела, возбужденно кусая воздух и выбрызгивая на песок прозрачный яд.

Наши охотники все это знают. Им хорошо известно, что эфа всегда готова к нападению, что ее укусы внезапны, неожиданны и быстры. Поэтому они с величайшей осторожностью подкрадываются к змее. Один из охотников, приблизившись к эфе , мгновенно точным движением прижимает тело змеи к земле деревянной, раздвоенной на конце палкой. Его товарищ такой же палкой прижимает голову змеи. Теперь эфа лишена возможности двигаться, и только кончик хвоста, судорожно бьющийся из стороны в сторону, выражает яростное состояние змеи.

Один из змееловов осторожно берет эфу за шею. Змея сопротивляется, угрожающе шипит и норовит укусить одного из ловцов. Но охотники опытны. Они ловко, хвостом вниз опускают змею в плотный, полотняный мешочек и накрепко завязывают горловину. Ну вот! Теперь эфа не опасна. Прогрызть крепкую ткань мешка она не сможет. Мешочек укладывается в специальную корзинку.

Для чего же ищут и ловят эфу?

Эфа — одна из пяти видов ядовитых змей, обитающих на территории Туркмении. Кроме нее, здесь водятся кобра, гюрза, гадюка Рихтера и щитомордник. Но из всего этого «ядовитого сборища» эфа, пожалуй, самая опасная. Укус ее, если не принять своевременных мер, нередко приводит к смерти. Укушенного эфой человека лечат сывороткой, особым образом приготовленной из змеиного яда. Для получения этого яда и ловят змей.

Существует несколько видов эф. Та из них , которая обитает в Каракумах и в предгорьях Копет-Дага, носит название песчаной эфы. Она питается мелкими грызунами, скорпионами и сколопендрами.

Эфа двигается по пескам довольно необычным путем: не вперед головой, а как-то вбок, упираясь в землю головой и хвостом, перебрасывая туловище то в одну сторону, то в другую.