Огромное, чудовищной толщины дерево полностью завладело моим вниманием. Не думаю, что подобное можно увидеть еще где-нибудь на Земле. Так писал французский исследователь Михаил Адамсон, который в 1754 году приехал из Сенегала.

Никакое растение не производит такого неизгладимого впечатления, как баобаб. Нелепые и неуклюжие на вид деревья – источник бесчисленных легенд и таинственных сказок.

Высота баобаба невелика, а вот толщина. В Танзании растет баобаб, окружность которого больше сорока метров! Гладкая, собранная грубыми складками кора дерева окрашена в розовато-серый цвет и издалека напоминает морщинистую кожу слона. Вверху в стволе есть углубление – своеобразный бассейн, который во время дождливого сезона заполняется водой. Вокруг этого маленького водоема кишат малярийные комары, и, несмотря на это, он приносит огромную пользу – его вода утоляет жажду измученных пустыней путников.

В октябре на деревьях вместе с первыми листьями появляются прекрасные белые цветы с десятками изящных тычиночных нитей, окруженных пятью вощеными лепестками. Они ничем не пахнут – у них нет аромата. Но если их смять, появляется неприятный запах, слегка напоминающий гниющее мясо. Он-то и привлекает множество мух. Проходит два месяца, и на баобабах появляются похожие на тыкву плоды, которые называют обезьяньим хлебом. Плод баобаба — большая, до 30 сантиметров длиной, деревянистая капсула с твердой кожурой. Внутри густое клейкое вещество с семенами.

Баобаб распространен довольно широко, но как-то странно. Это дерево, которое, по существу, является растением тропической Африки, встречается и на севере материка вплоть до Кордофана в Судане и на юге — до вельда Трансвааля. Его можно найти даже на западном побережье Африки, а похожие на него виды деревьев встречаются на Мадагаскаре. В Восточной Африке он растет на высотах до полутора тысяч метров, но его совсем нет в Уганде.

Интересно, в некоторых местах, где растут баобабы, дождей почти не бывает, в других, наоборот, часты тропические ливни.

Народы Африки с незапамятных времен поклоняются баобабу. И не удивительно. Он кормит, поит и одевает людей. Мягкую и пористую древесину толкут и получают волокнистую массу и из нее делают веревки или циновки.

В баобабе много съестного. В голодные годы он превращается в главный продукт питания африканцев. Его плоды приятны на вкус: их можно есть и сырыми и вареными. Мякоть приятно холодит во рту. Съедобны и черные семена. Из них готовят заменитель кофе. Но среди племен Замбии есть эти семена запрещено обычаем. По местному поверью считается, что всякий, кто съест их, рискует погибнуть от зубов крокодила.

Листья баобаба, вкус которых напоминает шпинат, очень богаты витаминами, так же как и нежные корешки молодых деревьев, напоминающие спаржу. Листьями кормят и скот, особенно лошадей.

Лекарствами из баобаба местные врачи лечат почти все болезни, начиная от оспы и зубной боли и кончая заболеваниями почек. Готовят их из листьев, плодовой массы и коры.

Баобаб незаменим в домашнем хозяйстве. Из корней вываривают красный краситель, семена идут на удобрение и применяются как топливо, причем из их золы туземцы делают мыло и штукатурку для стен своих хижин. Особенно полезна кора баобаба. Она применяется как дубильное вещество при выделке кож, корой покрывают крыши хижин, настаивают на ней пиво. Из коры делают посуду, веревки, пряжу, струны для музыкальных инструментов.

Из твердой кожуры плодов можно приготовить сосуды для перевозки жидкостей или для хранения нюхательного табака; если же эту кожуру измельчить, то она сама превращается в составную часть нюхательного табака. И наконец, из зерен собранной пыльцы цветков баобаба африканцы готовят замечательный клей.

Иногда в баобабах поселяются неисчислимые рои пчел, и, пользуясь этим, туземцы часто вешают на деревья ульи.

Некоторые племена вырубают в баобабах жилища. Существует даже зал ожидания автобусной станции, вырубленный в живом дереве. В этом зале с удобствами размещаются тридцать человек. В некоторых странах в баобабах вырубают бары, в которых вся мебель и прилавки вырезаны из того же живого дерева. В Судане баобабы применяются вместо цистерн для воды, потому что из них вода почти не испаряется и в самые засушливые месяцы сохраняет свою свежесть и приятный вкус.

К счастью, живучесть баобаба изумительна. Сколько с него ни «дерут шкуру», он быстро восстанавливает свои силы.