Он весь снежно-белый, лишь шея, голова спереди и концы крыльев черные да ноги щегольски красные. Стерх, так называют еще белого журавля, — крупная птица. Пять, а иногда и восемь килограммов весит она, а размах крыльев у нее два с половиной метра.

Где живет эта редкая птица?

В настоящее время она гнездится, видимо, только в Западной Сибири, в северо-восточной Якутии, в Ян-Индигирской тундре. Как недавно подсчитал орнитолог В. И. Перфильев, этих птиц там не больше 300-350 пар . Некоторые предполагают, что не так давно белые журавли были широко распространены в Западной Сибири и Казахстане. Однако другие знатоки фауны Казахстана считают, что стерхи искони северные птицы и никогда не жили там. Кто прав, сказать трудно. Важно, что сейчас этих птиц мало и их нужно охранять.

Белый журавль, очевидно, знает себе цену. Редкая, исчезающая птица очень осторожна. Увидеть ее в тундре можно за 3-3,5 километра. И журавль видит человека с такого же расстояния. Подпустит охотника на 400 или даже 300 метров, а затем спокойно поднимется в воздух и улетит. И во время линьки, когда птица теряет способность летать, поймать ее можно только случайно. На своих длинных ногах журавль бежит так быстро, что по болотистой кочковатой почве за ним не могут угнаться ни лошадь, ни собака, ни волк. И все же журавля остается все меньше и меньше.

Когда земля покрыта снегом и только на вершинах холмов появляются первые проталины, белые журавли прилетают на места гнездования и начинают свои брачные игры — танцы. Бывает это во второй половине мая. Слегка распустив крылья, самец то опускает, то поднимает голову, вытягивая шею и клюв, то припадая, то выпрямляясь, кружится вокруг самки. И все это время птица издает мелодичные звуки.

Гнезда свои белый журавль устраивает около воды на моховых кочках или небольших травянистых островках. Правда, гнездом это назвать трудно: всего лишь притоптанная площадка с небрежно набросанной кучкой травы.

Весной эти крупные птицы питаются леммингами и полевками. А во время гнездования и в конце лета стерхи становятся строгими вегетарианцами.